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¿Cuán extendida está el CEA, cultivo en ambientes controlados?

¿Cuán extendida está el CEA, cultivo en ambientes controlados?

El cultivo en ambientes controlados aumenta en superficie y en sofisticación. Un informe realizado por dos empresas suministradoras para este negocio evalúan cuán extendida está la CEA, Controlled Environment Agriculture

 

La protección de las plantas del medio ambiente para favorecer su crecimiento es paralela a la incursión del hombre en la agricultura. Desde la plantación en hoyos más o menos profundos –la viña en Canarias, las parcelas hundidas en Portugal, buscando proteger los cultivos de los vientos del Atlántico-, los chamizos para proteger los semilleros, … hasta métodos intermedios como invernaderos de cristal o plástico, en que el control climático se fue sofisticando (riego, temperatura, humedad), … hasta llegar al cultivo en contenedores, en que todo está controlado, hasta la luz.

Autogrow y Agriculture Consulting realizaron en 2014 y más recientemente, en 2019, un censo CEA, Controlled Environment Agriculture, el último, en 54 países del mundo, en que a través de una serie de preguntas obtienen un panorama del grado de implantación de la agricultura protegida (y controlada). Concluyen que las perspectivas son positivas, especialmente en base a tres de los resultados de la encuesta. El fruto de su trabajo está publicado en un libro PDF de descarga libre en Internet que puede obtenerse clicando AQUÍ.

Las perspectivas

– El cultivo protegido se extiende

Cada vez son más los países en que existen iniciativas de este tipo, especialmente en lo que tiene que ver con agricultura vertical y producción en invernadero. Esto ocurre en países con recursos económicos y culturales muy diversos.

– Se amplía el rango de cultivos

El cultivo protegido se utiliza para producir un número creciente de cultivos. Siguen predominando cultivos de hoja y aromáticos, pero lentamente se van incorporando otros.

– Jóvenes y sin experiencia y un método que debe conocerse mejor

Si uno de los problemas que tiene la agricultura es el envejecimiento de los productores, el cultivo controlado atrae a profesionales más jóvenes. Un 60% de los fundadores de empresas tienen entre 20 y 40 años. Y, cuanto más jóvenes, más novedoso el método de cultivo que eligen. La “agricultura vertical” bajo techo ha sido la elegida por el rango de emprendedores entre 20 y 30 años, mientras que un 45% del cultivo protegido en invernadero es una iniciativa de personas que tienen entre 30 y 40 años.
Predominan, un 45%, los emprendedores sin ningún tipo de experiencia en agricultura y les siguen, un 35%, los que sí la tienen.

Para las opciones más lanzadas, como es el cultivo en un contenedor de los utilizados para envíos marítimos, la ausencia de preconceptos es clave. Un 83% de los que han elegido este método carecen totalmente de experiencia agricultora.

Y, para las chicas, todo un mundo por recorrer. En estas encuestas, sólo un 15% lo son.

Un método que debe conocerse mejor
La tercera gran conclusión del censo CEA es que tanto gobiernos como consumidores conocen poco de este tipo de producción y sería beneficioso informarlos. “Los consumidores desconocen que el CEA es un componente crítico de nuestra cadena alimentaria existente. Los funcionarios gubernamentales no comprenden las necesidades de nuestra industria y cómo para apoyarlo y desarrollarlo mejor.”

Los productores en invernaderos del sur de Europa ya han empezado a trabajar en este sentido, a través de la iniciativa CuteSolar, por dar a conocer las ventajas del sistema.

Falta de datos y de fondos

La falta de datos en cuanto al cultivo en ambientes controlados es uno de los motivos de la realización del censo y el tenerlos favorecería el desarrollo de este tipo de producción, beneficioso para el medio ambiente y el consumidor. Se trata de un tipo de producción de cercanía (huella de carbono reducida, productos en su punto de recolección, …), obtenido con insumos acotados y cuidadosos con el medio ambiente.

El informe también concluye que “faltan opciones de financiamiento para los operadores que buscan comenzar o escalar su CEA. La agricultura tradicional ha sido históricamente apoyada por programas de financiación del gobierno, pero estas entidades generalmente no están familiarizadas con las operaciones de CEA y su economía.”

Estructuras, tipos de cultivo y cultivos predominantes

Las encuestas realizadas arrojan dos formas principales de cultivo protegido CEA, el cultivo vertical en interiores (un 38%) y el cultivo en invernaderos (un 35%). Resulta difícil creer que el cultivo en interior supere las aproximadamente 20.000 hectáreas de invernaderos sólo en Almería, y más que se trate de un sesgo en la forma de realizar la encuesta. Los propios autores del informe alertan de que seguramente quienes contestan a su encuesta están más volcados al mundo digital que la media de la población. Pero, indudablemente, marca una tendencia a tener en cuenta.

Las columnas, de izquierda a derecha, son cultivo en invernadero sobre el suelo (35%), invernaderos en azoteas (5%), granjas verticales interiores (38%), contenedores (6%), túneles altos (3%)

En relación al tipo de cultivo, diversas formas de hidroponía fueron las predominantes (en “otros” se incluyen técnicas de inundación y diversos sistemas híbridos), seguidor por NFT (película de solución nutritiva), y a continuación DWC, “cultivo en aguas profundas”. El cultivo en suelo, que entendemos incluye además diversos sustratos (fibra de coco, turba, lana de roca, …) y es con riego por goteo, no alcanza el 30%, algo que también hace pensar en un sesgo en la encuesta. La mayoría de los encuestados utiliza diferentes métodos de cultivo.

De izquierda a derecha, cultivo aeropónico (7%), acuapónico (16%), hidropónico DWC (25%), hidropónico NFT (36%), otros tipos de hidropónico (38%), suelo (28%). Existe una cierta superposición ya que un 44% de los productores utilizan más de un método

 

¿Qué cultivos?

Las especies predominantes siguen siendo hortalizas de hoja y microgreens; curiosamente las setas (que previsiblemente incluye champiñones) que se cultivan en ambientes protegidos tradicionalmente, son sólo un 7%

61% Ensaladas (lechuga, mezclas, rúcula, …)
51% Microgreens
49% Hierbas aromáticas
45% Otras greens (acelga, kale, col, etc)
25% Especies hortícolas entutoradas (tomate, pepino, pimiento, …)
17% Berries
12% Hortalizas de raíz (zanahoria, rábano, remolacha, colirrábano)
12% Plantas ornamentales
10% Viveros
10% Brócoli y coliflor
9% Cannabis
8% Calabacín y calabaza
7% Setas.

Los desafíos para los productores

Los productores encuestados señalan tres desafíos principales a los que se enfrentan. El primero, la mano de obra; en 2º. lugar, obtener financiación y en 3er. lugar, escalar o expandir su negocio. ¿Cómo enfrentarse a ellos? El informe recoge algunas soluciones ingeniosas que han abordado los productores para enfrentarse a estos desafíos.

1, Mano de obra

Bajo este apartado se incluyen habilidades, la capacidad de trabajar con nueva tecnología, la disponibilidad de trabajadores y el costo total de la mano de obra. Algunos productores han adoptado las siguientes soluciones:

• Talleres para dar a conocer la hidroponía y posibles cursos de formación que van desde un semana a tres meses
• Venta directa al consumidor para generar interés en la agricultura
• Reducir costos para compensar el alto gasto laboral
• Buscando nuevas soluciones de software para compensar la falta de trabajadores calificados
• Introducción de la automatización para reducir el costo de la mano de obra.

2. Financiamiento

Algunos productores han adoptado las siguientes soluciones:

• Reducir la escala de proyectos para adaptarse a la disponibilidad financiera existente
• Asociación con institutos de investigación o universidades
• Acercarse a otras empresas para ayudar con la instalación y el desarrollo.
• Consideración de la inversión privada por capital.

3. Escalar o expandir el negocio

Esto incluyó disponibilidad de tierra, financiamiento a escala, tecnología. Algunos productores han adoptado las siguientes soluciones:
• Gestionar tasas de crecimiento más constantes y controladas para un mayor atractivo para los inversores
• Asociarse con restaurantes o proveedores
• Venta directa a consumidores
• Incrementar la publicidad

Sobre el Censo CEA

El censo CEA, Controlled Environment Agriculture, agricultura en ambientes controlados, es una initicaitva de Autogrow y de Agritecture LLC.
Autogrow es una empresa especializada en la venta de soluciones para cultivo en ambientes controlados, desde el control del clima, riego, uso de sensores, etc.
Agritecture LLC, cuya web es www.agritecture.com lo lleva una equipo de consultores en agricultura urbana

El fruto de su trabajo es un libro de descarga libre en Internet: 2019 Global CEA Census, by Autogrow y Agritecture Consulting. La publicación se realizó en julio de 2019 (es decir, antes del Covid) en 54 países y sus autores autocritican el predominio de las opiniones masculinas y la juventud de las empresas, esto último, algo inherente al tipo de agricultura. Muchos de los consultados están aún en la etapa de reinversión más que de cosechar beneficios.

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